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¿Qué es la celulosa? Con celulosa se fabrican toda clase de fibras artificiales

Los árboles y las plantas están formados por infinidad de minúsculas células envueltas en una materia llamada celulosa. Con esta celulosa, el hombre fabrica hilos, tejidos, papel, algodón y seda artificial.

La celulosa se encuentra principalmente,en forma de largas fibras, en la madera, los tallos del lino y del yute y en las hojas de cáñamo y el esparto. Las semillas del algodón están envueltas por una especie de borra de celulosa, cuyas fibras se hilan y tejen.

La celulosa es la sustancia que constituye la mayoría de las paredes celulares de una planta. Puesto que es hecho por todas las plantas, es probablemente el compuesto orgánico más abundante de la tierra. Aparte de ser el material de construcción primario para las plantas, la celulosa tiene muchos otros usos. Para los seres humanos, la celulosa es también una fuente importante de fibra necesaria en nuestra dieta.

Con celulosa se fabrican toda clase de fibras artificiales,(como el rayón), explosivos( el algodón pólvora), productos plásticos(celuloide y plásticos) y pinturas y barnices que protegen el hierro contra el orín.

La estructura de la celulosa

La celulosa es descrita generalmente por los químicos y los biólogos como carbohidrato complejo (pronunciado Car-Bow-HI-drayt). Los carbohidratos son compuestos orgánicos constituidos por carbono, hidrógeno y oxígeno que funcionan como fuentes de energía para las cosas vivas. Las plantas son capaces de hacer sus propios carbohidratos que utilizan para la energía y para construir sus paredes celulares.

De acuerdo a la cantidad de átomos que tienen, hay varios tipos diferentes de carbohidratos, pero el más simple y el más común en una planta es la glucosa. Las plantas hacen la glucosa (formada por la fotosíntesis) para utilizar para la energía o para almacenar como almidón para el uso posterior. Una planta utiliza la glucosa para hacer la celulosa cuando une muchas unidades simples de la glucosa juntas para formar cadenas largas. Estas cadenas largas se llaman polisacáridos (significando “muchos azúcares ”

Es debido a estas moléculas largas que la celulosa es insoluble o no disuelve fácilmente en agua. Estas moléculas largas también se forman en una malla de entrecruzamiento que da fuerza y forma a la pared celular. Así, mientras que algunos de los alimentos que una planta hace cuando convierte la energía de luz en energía química (fotosíntesis) se utiliza como combustible y algunos se almacenan, el resto se convierte en celulosa que sirve como el principal material de construcción para una planta. La celulosa es ideal como material estructural ya que sus fibras dan fuerza y dureza a las hojas, raíces y tallos de una planta.

Palabras para saber

Carbohidratos: compuestos de carbono, hidrógeno y oxígeno encontrados en las plantas y utilizados como alimento por humanos y otros animales.

Glucosa: también conocida como azúcar en la sangre; un azúcar simple descompuesto en las células para producir energía.

Fotosíntesis: proceso químico por el cual las plantas que contienen clorofila usan la luz solar para fabricar su propio alimento al convertir dióxido de carbono y agua a carbohidratos, liberando oxígeno como subproducto.

Como el principal constituyente (o ingrediente principal) de las paredes celulares de las plantas, la celulosa realiza una función estructural o esquelética. Así como nuestros esqueletos duros y óseos proporcionan puntos de sujeción para nuestros músculos y apoyan nuestros cuerpos, por lo que la rigidez o rigidez encontrada en cualquier planta se debe a la fuerza de sus paredes celulares.

Examinado bajo un microscopio de gran alcance, las fibras de la celulosa se ven para tener un patrón reticulado o del Criss-Cross que parezca como si fuera tejido mucho como paño. La pared celular ha sido comparada con la forma en que se hace el hormigón armado, con las fibras de celulosa actuando como las barras de barras o de acero en concreto (proporcionando una fuerza extra). A medida que la nueva célula crece, la capa sobre la capa de material nuevo se deposita dentro de la última capa, lo que significa que el material más antiguo es siempre en el exterior de la planta.

Usos humanos de la celulosa

La celulosa es una de las sustancias naturales más ampliamente utilizadas y se ha convertido en una de las materias primas comerciales más importantes. Las principales fuentes de celulosa son las fibras vegetales (el algodón, el cáñamo, el lino y el yute son casi todas de celulosa) y, por supuesto, la madera (aproximadamente 42 por ciento de celulosa). Puesto que la celulosa es insoluble en agua, se separa fácilmente de los otros componentes de una planta. La celulosa se ha utilizado para hacer el papel puesto que los chinos primero inventaron el proceso alrededor del a.d. 100. La celulosa está separada de la madera por un proceso de despulpado que muele astillas bajo agua corriente. La pulpa que queda se lava, blanquea y se vierte sobre una malla vibratoria. Cuando el agua finalmente drena de la pulpa, lo que queda es una telaraña entrelazada de fibras que, al secarse, plancharse y alisarse, se convierte en una hoja de papel.

El algodón crudo es 91 por ciento celulosa, y sus células de la fibra se encuentran en la superficie de la semilla de algodón. Hay miles de fibras en cada semilla, y mientras la vaina de algodón madura y estalla, estas células de fibra mueren. Porque estas células de la fibra son sobre todo celulosa, pueden ser torcidas para formar el hilo de rosca o el hilado que entonces se teje para hacer el paño. Puesto que la celulosa reacciona fácilmente a las bases y a los ácidos fuertes, un proceso químico se utiliza a menudo para hacer otros productos. Por ejemplo, la tela conocida como rayón y la lámina transparente de la película llamada celofán se hacen usando un proceso del muchos-paso que implica un baño ácido.

En mezclas si los ácidos nítricos y sulfúricos, la celulosa puede formar lo que se llama algodón o nitratos de celulosa que se utilizan para los explosivos. Sin embargo, cuando está mezclado con alcanfor, la celulosa produce un plástico conocido como celuloide, que fue utilizado para la película temprana del movimiento-imagen. Sin embargo, debido a que era altamente inflamable (lo que significa que podría fácilmente incendiarse), fue eventualmente sustituido por materiales plásticos más nuevos y más estables. Aunque la celulosa sigue siendo un recurso natural importante, muchos de los productos que se hicieron de ella se están produciendo más fácil y barato utilizando otros materiales.

Importancia para la dieta humana

A pesar de que los seres humanos (y los animales) no pueden digerir la celulosa (lo que significa que sus sistemas digestivos no pueden descomponerlo en sus componentes básicos), la celulosa es, sin embargo, una parte muy importante de la dieta humana sana. Esto se debe a que forma una parte importante de la fibra dietética que sabemos que es importante para la digestión adecuada. Ya que no podemos romper la celulosa y pasa a través de nuestros sistemas básicamente sin cambios, actúa como lo que llamamos bulto o desbaste que ayuda a los movimientos de nuestros intestinos. Entre los mamíferos, sólo los rumiantes (animales cudchewing como vacas y caballos) pueden procesar la celulosa.

Esto se debe a que tienen bacterias especiales y microorganismos en sus tractos digestivos que lo hacen por ellos. Entonces son capaces de absorber la celulosa descompuesta y utilizar su azúcar como fuente de alimento. Los hongos también son capaces de descomponer la celulosa en azúcar que pueden absorber, y juegan un papel importante en la descomposición (pudrición) de la madera y otros materiales vegetales.

Imagen: pixabay.

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